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Nouvelle étude: la malnutrition retarde le développement de l'enfant

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Effets sur la capacité d'apprentissage et le comportement social

Si les enfants souffrent de la faim ou d'une mauvaise alimentation au cours des cinq premières années de leur vie, l'apprentissage sera plus difficile lorsqu'ils iront à l'école. Le développement social est aussi souvent retardé, suggèrent les résultats d'une étude conjointe des universités de Georgetown et de Virginie aux États-Unis.

Aux États-Unis, près d'un ménage sur cinq avec enfants est touché par ce que l'on appelle l'insécurité alimentaire, expliquent les scientifiques américains. Cela signifie que les enfants n'ont pas assez à manger ou qu'il y a un manque d'aliments de haute qualité pour une alimentation saine et un mode de vie actif.

Pour l'étude, les scientifiques ont accompagné des enfants de 3 700 ménages à faible revenu au cours des cinq premières années de vie. À l'aide d'enquêtes auprès des parents, ils ont évalué la situation nutritionnelle des jeunes sujets de test à l'âge de 9 mois, 2, 4 et 5 ans. S'il y avait «insécurité alimentaire», le temps était déterminé et l'étendue évaluée. À leur arrivée à l'école maternelle, les scientifiques ont effectué des tests sur les compétences mentales et socio-émotionnelles des enfants de 5 à 6 ans. Par exemple, on leur a confié des tâches simples d'arithmétique et de lecture et leur comportement social, et leur capacité à se concentrer et à apprendre a été examinée.

La conclusion: si les enfants souffrent de malnutrition, leur développement mental et socio-affectif est retardé. Le timing joue ici un rôle important, écrivent les auteurs dans la revue Child Development. La malnutrition était significativement plus nocive dans la petite enfance que dans l'âge préscolaire. Lorsque les enfants ont traversé plusieurs phases d'insécurité alimentaire, les effets négatifs sont devenus encore plus évidents lorsqu'ils sont entrés à l'école maternelle.

La croissance du cerveau est vraisemblablement affectée par le manque de nutriments. Les enfants affectés présentent également souvent une irritabilité et une fatigue accrues, ce qui réduit les performances. Les difficultés financières peuvent également perturber la relation parent-enfant. Cela aurait à son tour des conséquences sur le développement social et émotionnel. Cependant, il ne peut être exclu que d'autres facteurs aient influencé les compétences intellectuelles et sociales des enfants. Cela devrait clarifier les études ultérieures. Pourtant, les résultats sont inquiétants. Les auteurs préconisent des programmes d'aide adaptés pour améliorer la nutrition des enfants des familles socialement défavorisées.Heike Kreutz, bzfe

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